Hierba gatera: la planta que resulta irresistible para los gatos

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Todas las especies de felinos, desde nuestros gatos hasta los leones y los tigres, son altamente sensibles a un aceite volátil que se encuentra en los tallos y las hojas de la planta de hierba gatera. La hierba gatera (Nepeta cataria) pertenece a la familia de la menta originaria de Europa y contiene varios aceites volátiles, entre otros compuestos.

Se sabe que la sustancia química “nepetalactona” de la hierba gatera es la que provoca la reacción en los gatos. Esta respuesta de excitación ante la hierba gatera la podríamos calificar como uno de los “verdaderos instintos” de los gatos.

Propiedades y efectos

Cuando los gatos sensibles (tanto machos como hembras) huelen la hierba gatera, exhiben varios comportamientos semejantes a los que muestran las hembras cuando están en celo. Pueden restregar la cabeza y el cuerpo en la hierba o saltar, revolcarse, maullar, masticarla y salivar. Estos comportamientos suelen durar unos 10 minutos.

Después de esta primera respuesta, el gato parecerá encontrarse en un estado de éxtasis o euforia, y sus respuestas irán de un comportamiento apacible o tranquilo a una agresividad lúdica. Luego el gato se volverá inmune a los efectos de la hierba gatera durante unas horas. Esta espectacular respuesta no se observa en todos los gatos domésticos, pero entre el 50 y el 70 % de los gatos muestran este comportamiento, que parece ser hereditario.

Además, la hierba gatera no afecta a los gatitos hasta que tienen unos seis meses de edad y empiezan a alcanzar la madurez sexual. Los gatos reaccionarán una y otra vez ante la hierba gatera siempre y cuando no estén expuestos a ella con frecuencia. Sin embargo, a medida que se van haciendo mayores tienden a tener una reacción menor.

¿Cómo funciona la hierba gatera? ¿Es perjudicial para los gatos?

La nepetalactona se introduce en la nariz del gato, donde se cree que se une a los receptores del olfato que estimulan las neuronas sensoriales, que, a su vez, activan el cerebro para que provoque estos comportamientos. Se considera que la hierba gatera no es adictiva y que no causa ningún daño a los gatos. Aunque se encuentra presente en algunas golosinas para gatos, no tiene los mismos efectos cuando se come, y a los gatos no les resulta especialmente tentadora en forma de alimento.

Potencia y tipos

La potencia de la hierba gatera varía según sus diferentes tipos, siendo la fresca y la seca las que suelen funcionar mejor. La hierba gatera fresca también se puede cultivar en casa o en el jardín. La hierba gatera se puede comprar en distintas formas, por ejemplo, semillas, hierba fresca o seca, en polvo seco o en espray. También se incluye en algunos juguetes y golosinas para gatos.

Juguetes con hierba gatera

La hierba gatera se usa en varios juguetes que se venden para gatos domésticos con el objetivo de que les resulten atractivos y les estimulen a hacer ejercicio. Los dueños también pueden fabricar su propio juguete, por ejemplo, poniendo un poco de hierba en un calcetín o trapo y atándolo, o en una bolsa de papel enrollada como si fuera una pelota.

Estimulante para el ejercicio

Para los gatos que reaccionan a ella, la hierba gatera puede ser una ayuda muy útil a la hora de hacer ejercicio. Por ejemplo, podemos hacer que un rascador les resulte más atractivo frotando un poco de hierba en él o podemos esparcir polvo de hierba sobre el cojín que utilizan para dormir. Hacer ejercicio utilizando hierba gatera ayuda a los gatos tímidos a ser más amigables.

Efectos en los seres humanos

El cerebro humano es fisiológicamente diferente del cerebro de los gatos, de modo que la hierba gatera no tiene el mismo efecto en las personas. La nepeta cataria se utiliza en algunos tés de hierbas como sedante suave o auxiliar de sueño.

En medicina alternativa, los herbolarios la recomiendan a menudo para disminuir las jaquecas y migrañas, y para aliviar los calambres, los gases, las indigestiones, el insomnio, los nervios, para tratar la anorexia, o como pasta de hierbas para reducir la inflamación asociada a la artritis y a lesiones de tejidos blandos.

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